El zirconio es una elemento químico metálico de transición, aunque normalmente es conocido por sus propiedades como material industrial tras complejos procesos. Es decir, no se encuentra en estado puro.
Gracias a sus características y, sobre todo, a su versatilidad, es un material ampliamente extendido en industrias de todo tipo.

Los minerales más importantes en los que se encuentra son el circón (ZrSiO4) y la badeleyita (ZrO2), aunque debido al gran parecido entre el circonio y el hafnio (no hay otros elementos que se parezcan tanto entre sí) realmente estos minerales son mezclas de los dos; los procesos geológicos no han sido capaces de separarlos.


El tipo de procesado


El tratamiento del zirconio es especialmente sensible y determinante para el resultado final que se podrá obtener de él. Éste puede variar en función de la forma y calidad que se quiera obtener, y requiere varios procedimientos químicos.

El primer paso tras su extracción normalmente consistirá en purificar la arena extraída, para lo que se utilizan concentradores en espiral o/y elementos magnéticos que atrapen los metales ligeros. A continuación, se fundirá mediante fundición química el zirconio junto con el resto de materiales que tenga adheridos.
Los procesos químicos son la base del procesado inicial y su precisión determinará la forma y calidad con la que se obtendrá el zirconio.

Si se requiere el zirconio en forma de lingotes, la continuación de este proceso consistirá en la forma y disociación de yoduro de circonio. En cambio, si se utilizará para procesos de pulvimetalurgia, se hará electrólisis de las sales.
Por último, se harán procesos mecánicos para obtener la forma deseada, como el proceso De moltutación que hacemos en CFM para obtener el zirconio micronizado y la harina de zirconio.


El origen del zirconio


El zirconio no se encuentra nunca en estado puro, pero se ha encontrado en más de 140 minerales distintos.
Estos minerales se encuentran en pequeños depósitos repartidos en pocos países alrededor del mundo. Las principales zonas de explotación de zirconio en el mundo se encuentran en Australia, Sudáfrica, China e Indonesia.

Nuestras principales fuentes de suministro provienen de Australia e Indonesia, desde donde producimos todos nuestras referencias de zirconio.


Usos e Industrias


Sus funcionalidades son muy variadas, que dependerán directamente de todo el proceso de producción y su calidad. En CFM somos expertos en el suministro de zirconio para la industria de refractarios, la cerámica y la dental en todas sus distintas variantes y calidades.


1. Refractarios/ fundición:

La arena de zirconio:

  • La arena de zirconio presenta excelentes propiedades refractarias, baja dilatación térmica y elevada conductividad térmica.
  • Se emplea en la fabricación de machos y moldes sometidos a altas temperaturas como es el caso de piezas de acero y piezas masivas de fundición.
  • Las propiedades de la arena de Zirconio permiten evitar las reacciones metal/molde y aumentar la velocidad de enfriamiento.


2. La harina de zirconio:


Se emplea en la fabricación de pinturas refractarias para aplicación en la cara de trabajo de los moldes de arena, proporcionando una película protectora que
disminuye la sinterización de la arena en contacto con el metal líquido, mejora la superficie de acabado y facilita el desmoldeo de la pieza fundida. También se emplea en la fabricación de pinturas especiales, donde se requiere alta refractariedad y alta densidad.


3. En cerámica

El Silicato de Zirconio o Zirconio micronizado:

Se emplea como opacificante cerámico, proporcionauna elevada blancura en esmaltes cerámicos, pigmentos cerámicos, pastas de porcelánico, sanitarios y cerámica de mesa. Su uso es imprescindible cuando se quiere conseguir un esmalte opaco, blanco y brillante de bajo coeficiente de dilatación, la opacificación comienza en un 4- 5 % siendo excelente en el intervalo 8 -15 %. En algunas composiciones se logra una completa opacificación con adiciones de tan solo el 3%. Industrialmente encontramos disponibles dos cantidades que se diferencian en su grano de finura:

-La harina de zirconio:

La harina de Silicato de zirconio es utilizada en la fabricación de fritas cerámicas blancas (opacas), normalmente destinadas a la producción de engobes. Se utiliza a 45 μm ya que va a formar parte en la fusión de la frita.

-Zirconio Micronizado o Silicato de zirconio:

Polvo impalpable que proporciona mejores resultados como opacificante debido a su excelente dispersión en las mezclas. Generalmente es la calidad utilizada como aditivo en la molienda. Si lo
introducimos en las mezclas a fundir, los resultados son superiores a los obtenidos con la harina de zirconio. Se utiliza a 5 μm para una perfecta integración en el esmalte.

-Otros usos:

  • En la industria dental se utiliza para la fabricación de dientes y coronas dentales.
  • Otra finalidad similar está en la medicina, donde se utiliza para fabricar prótesis y articulaciones artificiales.
  • Procesado como “zirconia”, el zirconio se utiliza como imitación del diamante en joyería.
  • En la industria nuclear, se utiliza para captar neutrones en núcleos reactivos.
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